Chip implantado no cérebro poderá reverter cegueira e surdez

Os cientistas da Universidade de Rice, nos Estados Unidos, estão desenvolvendo um microscópio minúsculo para ser implantado no cérebro humano. A ideia é que o instrumento leia sinais de alguns neurônios ligados à visão e também a audição e os transmita, auxiliando assim na recuperação desse sentidos.

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O projeto é uma iniciativa do governo dos Estados Unidos em parceria com algumas universidades e tem o objetivo de fornecer um caminho alternativo para que imagens e sons cheguem direto ao cérebro humano. Por tanto, o microscópio e seu software precisam decodificar e desencadear neurônios na camada mais externa do cérebro, o córtex.

Chamado de FlatScope, o objeto lembra um chip, que é implantado entre o crânio e o córtex. Ele é como se fosse um “primo” da FlatCam, uma câmera muito pequena que não utiliza lentes desenvolvida por cientistas da mesma Universidade. Por agora, o foco será nos neurônios da visão.

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A ideia é fazer com que uma proteína modifique neurônios e os faça ficarem luminosos quando ativados. A interface óptica do microscópio conseguiria identificá-los e estimulá-los. “Estamos adotando uma abordagem totalmente ótica em que o microscópio pode ser capaz de visualizar um milhão de neurônios”. Diz um dos cientistas, Ames Robinson, do Departamento de Engenharia Elétrica e de Informática.

Ames Robinson declarou em comunicado da universidade à imprensa que a nova abordagem supera muito os limitados sistemas atuais que monitoram e fornecem informações aos neurônios.

“Somos capazes de criar processadores extremamente densos com bilhões de elementos em um chip para o telefone em seu bolso. Então, por que não aplicar esses avanços às interfaces neurais?”, Pergunta Robinson.

Com um aporte financeiro de mais de US$ 65 milhões, ainda não há previsão de quando o dispositivo chegará ao público.